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人が健康な体を維持するために必要な栄養、その栄養が足りなくなった状態を低栄養といいます。後期高齢者(75歳以上)になると、この低栄養に陥ってしまう場合も。歯(咀嚼力)が衰え、唾液量が減少すると、食べることへの興味が薄れてきます。食べる力が落ちてしまうのです。また、胃や腸の衰えは、栄養の吸収力低下につながります。これまでと同じものを食べていたとしても、同じ量の栄養が吸収できません。体重の減少につながり、寝たきりになった場合には、床ずれ(褥瘡)の原因にもなります。骨折をしやすくなるのは、カルシウムが十分に摂れていないからです。どのような食品(栄養)を摂ればよいのか? そして、どんな運動をすればよいのか等を考えてみましょう。

体に必要な栄養素が足りない状態が低栄養

体力や抵抗力を維持するためには、糖質や脂質のエネルギーが必要です。元気に動くためには、血や肉となる良質なたんぱく質が必要です。

体の調子を整えるためには、ビタミンやミネラルや食物繊維などが必要になります。

食事の量が減ってしまうことで、この必要な栄養素が足りなくなった状態を、低栄養といいます。

低栄養の症状で、一目瞭然なのが体重の減少です。

人の体は栄養が摂れない状態が長く続くと、脂肪や筋肉をエネルギーに変えます。その結果として体に現れるのが、体重の減少なのです。

適量を食べていると思っていても低栄養?

加齢はいつの間にか近づいてきます。胃や腸などの内臓も、知らず知らずのうちに衰えてきます。

加齢による機能低下には、咀嚼力(噛む力)、嚥下力(飲み込む力)、唾液量、口腔内の衛生(歯肉炎等の増加)があります。

その結果として、食べる量が減少してしまうのです。

また、内臓機能も低下し、胃や腸も衰えます。自分では適量を食べていると思っていても、低栄養になっている場合が多くあるのです。

高齢者だけの二人暮らしや、一人暮らし。糖尿や腎臓等の病気、またはメタボ予防で食事を制限している場合には、特に注意をしましょう。

低栄養になると現れやすい症状

体重減少のほかにも、皮膚が炎症を起こし、傷が治りにくくなります。

また寝たきりの場合には床ずれ(褥瘡)になる可能性が高く、下肢や腹部が浮腫む場合が多く見られます。

尿量は少なくなり、色は濃く強い臭いがして濁ってきます。

人の体の60パーセントは水分ですが、高齢になると、その水分量が50パーセント近くにまで減少してしまうのです。

下痢や発熱、または水分摂取量が少ないと、脱水症状が現れやすくなりますので注意が必要です。

低栄養が引き起こす「フレイル」「サルコペニア」「ロコモ」

「フレイル」は、全身が衰弱してしまう状態であり、意図しない体重の減少や強い疲労感、歩行や家事など日常の活動量の減少、歩行速度や握力の低下が見られます。

「サルコペニア」は、加齢や生活習慣等が原因となり、筋肉が急激に減少してしまう状態です。筋肉量や歩行速度、握力等を測定することで診断します。

「ロコモ」は、骨や関節、筋肉の障害によって起こります。

これらは75歳以上の高齢者で問題になっていましたが、糖尿病や心不全等の病気を患っている50代~60代でも、その兆候が見られるようになっています。

「フレイル」が初期の段階であり、少し進むと「サルコペニア」。そして更に進んだ状態が「ロコモ」となり、寝たきりの状態へと悪化していきます。

高齢になっても低栄養にならない理由

低栄養になる一番大きな原因は加齢ですが、高齢になっても低栄養にならない人は多くいます。

その違いは、いったい何なのでしょう?

まずはバランスの良い栄養を、十分に摂取することです。

そのためには、咀嚼力(噛む力)、嚥下力(飲み込む力)の低下を防ぐことが重要になります。「呼吸・首・舌」等のトレーニングを行うと、良いとされています。

食事がいつも単品になってしまう。そんな方にお勧めなのが、缶詰やレトルト食品、冷凍食品等です。

手軽に栄養を補充する工夫も、また楽しいものですよ。

そして毎日の散歩等で体を動かし、筋肉に負荷をかける運動を行うこと。

体を動かすことによって、消化機能が働いて栄養の吸収率がよりアップ。更に骨や筋肉を丈夫にしてくれます。

まとめ

人にはさまざまな欲求がありますが、「食べる楽しみ」だけは、失いたくないものです。

咀嚼力(噛む力)や、嚥下力(飲み込む力)を常に鍛えて、バランスの良い栄養を摂取。

楽しい老後のために、いつまでも体を動かしながら、美味しい食事を摂り続けましょう。

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田中 晴基

(介護施設スペシャリスト)

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